La amenaza de los virus en plantas silvestres adaptadas para plantaciones de biocombustibles

En la constante búsqueda de fuentes alternativas de energía, la comunidad científica está prestando una atención creciente a las plantas silvestres, con la idea de usarlas en la elaboración de biocombustibles.

Sin embargo, los intentos de “domesticar” plantas silvestres tienen un inconveniente: esa “domesticación” podrían volverlas más susceptibles a algunos microorganismos, incluyendo virus.

De hecho, a los virus capaces de atacar a los vegetales se ha tendido a subestimarles.

La bióloga Carolyn Malmstrom, profesora en la Universidad Estatal de Michigan, Estados Unidos, denuncia esa menor atención a los virus, y alerta de que cuando los científicos comiencen a combinar las cualidades de diferentes tipos de plantas en una sola, puede haber resultados inesperados por culpa de los virus.

También habría que evaluar qué probabilidades hay de que alguna de esas combinaciones produzca un punto débil que pudiera ser explotado con fines malévolos recurriendo a virus, en lo que algunos ya han comenzado a llamar “terrorismo agrícola”.

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La bióloga Carolyn Malmstrom, a la izquierda, y la investigadora Tawny Mata, inspeccionan una planta en la cámara de crecimiento de los Laboratorios de Biología Vegetal de la Universidad Estatal de Michigan. (Foto: G.L. Kohuth)

La mayor parte de lo que se sabe sobre los virus que atacan a los vegetales proviene de estudios sobre cultivos agrícolas. A fin de poder conocer someramente la ecología completa de los virus peligrosos para los vegetales, los investigadores ahora también están estudiando a estos pequeños organismos en el medio natural, y van emergiendo datos interesantes. Más despacio progresa la investigación sobre los misterios de cómo los virus que atacan a los vegetales pueden influir en procesos y propiedades de ecosistemas naturales.

La ecología de los virus que atacan a los vegetales, y las interacciones virales entre plantas silvestres y cultivos agrícolas, constituyen un campo de investigación en el que se trabaja cada vez más, y todo apunta a que veremos muchos e interesantes descubrimientos surgiendo de esta área en años venideros.

Fuente: NCYT

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